¿Cuál fue la gran sabiduría del Buda y cómo nos la transmiten hoy las obras de arte e imágenes de la tradición budista? Ya sea que representen a Buda mismo, episodios de su vida o boddhisattvas (aquellos que han hecho un voto para buscar la iluminación), este arte estaba destinado a inspirar a los devotos del Buda y recordarles sus enseñanzas, cuyo mensaje central es acerca de la compasión y el camino para aliviar el sufrimiento.

Una representación clásica del Buda, que representa un momento clave en su vida, es «El Buda triunfando sobre Mara», una escultura de piedra india del siglo IX. En él, Buda está sentado en la meditación en el momento mismo de su despertar, o iluminación, cuando se dio cuenta de las causas del sufrimiento en la vida humana, y entendió que la meditación podría liberar a la humanidad de tal sufrimiento.

Otra representación excepcional es el «Buddha Shakyamuni» de bronce del siglo XII o XIII en el Tíbet central, explicó John Guy, curador de Arte del Sur y Sudeste Asiático en el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York. Esta escultura en particular es rara ya que evitó la destrucción en una purga histórica: «Es uno de los raros sobrevivientes del arte tibetano que nos ha llegado desde este período tan temprano», dijo por teléfono.

No son sólo los gestos los que instican a los espectadores sobre el hecho de que una escultura representa al Buda y transmite sus enseñanzas, sino también atributos físicos distintivos. Una característica común del Buda entre las interpretaciones tibetanas, explicó Guy, es el fuego encima de su cabeza, visto en esta obra. «Se entiende que los reyes y gobernantes tienen marcas corporales distintivas, de las cuales ésta es una», dijo.

Otra marca reveladora es el perfil del cráneo del Buda. Eso no es un tocado que se ve creando una forma cónica en la parte superior del cráneo del Buda – en realidad es un atributo corporal llamado ushnisha (protuberancia craneal), que significa gran sabiduría.

Buda Shakyamuni, siglo XII, Tíbet central. Crédito: Cortesía del Museo Metropolitano de Arte

La escultura de bronce indio del siglo VII del Met «Buddha Offering Protection», por su parte, muestra cómo algunos de los primeros artistas en representar a los primeros artistas en representar a Buda atributos combinados que eran exclusivos de las enseñanzas budistas, con los asociados con figuras reales en otras tradiciones históricas del arte, como la mano derecha elevada, la palma hacia afuera, que extiende la protección a sus seguidores. También usaron paraguas, abanicos y tronos, que estaban destinados a ayudar a los seguidores de otras tradiciones a cambiar sus lealtades al Despertado, dijo Guy.

Refiriéndose a la escultura sentada de Buda en San Francisco, que está inscrita con el mensaje de que todas las cosas están conectadas por la causalidad (en contraste con la creencia determinista de que nuestro destino está fuera de nuestras manos), Durham, también, trae las cosas desde la época del Despertado hasta hoy.

«Lo que vio cuando se despertó es que las cosas no suceden por casualidad, que todo está conectado por causalidad», dijo. «Y si nada más, Covid-19 nos está despertando con el hecho de que todos estamos conectados».

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